28 мая 2018 г. американское аэрокосмическое агентство NASA обнародовало уточненные планы первого полета перспективной национальной «Космической пусковой системы» SLS (Space Launch System), призванной обеспечить США возможности пилотируемых полетов к Луне и Марсу, а также решение других задач по освоению космического пространства. Согласно опубликованному документу, перспективная американская сверхтяжелая ракета сможет впервые стартовать в июне 2020 г., что заметно позже, чем предполагалось ранее: когда проект SLS только начинался семь лет назад, первый испытательный запуск планировался на 2017 г. Предполагается, что в первой миссии система выведет на окололунную орбиту космический корабль Orion (пока еще без астронавтов на борту). А еще два года спустя, летом 2022-го, SLS должна обеспечить уже пилотируемый облет естественного спутника Земли. Что же будет представлять из себя перспективная американская ракета-носитель, благодаря которой США должны вернуть себе компетенции собственных пилотируемых космических запусков?

6 февраля 2018 г. в 15.45 по местному времени окрестности площадки LC‑39A стартового комплекса Космического центра им. Кеннеди во Флориде – того самого, с которой в июле 1969 г. первые земляне отправились на Луну, – содрогнулись от грохота: 27 мощных двигателей, развивая суммарную тягу свыше 2300 тс, подняли из клубов дыма новую ракету Илона Маска – Falcon Heavy. Благодаря организованной онлайн-трансляции в интернете за стартом, а затем за уникальной синхронной посадкой на землю возвращаемых многоразовых боковых блоков первой ступени ракеты наблюдали миллионы людей по всему миру. Маск в очередной раз подтвердил, что частной американской компании под силу решение сложнейших технических задач, и сделал очередной важный шаг к еще более амбициозным целям, среди которых возобновление в США пилотируемых космических полетов, а в перспективе – и первые миссии к Луне и Марсу с человеком на борту. Для реализации этих проектов нужен новый тяжелый носитель – и вот теперь он у него есть. Этого момента основатель и главный конструктор компании SpaceX ждал долгих 14 лет…

С советских времен все многоступенчатые ракеты, предназначенные для запуска спутников, космических кораблей, межпланетных аппаратов и орбитальных станций, в зависимости от энергетических характеристик и способностей выводить на низкую околоземную орбиту полезный груз определенной массы, делились на следующие классы: легкие (грузоподъемностью до 5 т), средние (от 5 до 20 т), тяжелые (от 20 до 100 т) и сверхтяжелые (свыше 100 т).

Среди нынешних космических средств выведения ракеты-носители легкого класса (как и их сверхтяжелые собратья) испытывают наибольшее давление со стороны заказчиков и пользователей: с одной стороны, они очень нужны, с другой – их создание наталкивается на наибольшее сопротивление. Тем не менее, они развиваются.