28 мая 2018 г. американское аэрокосмическое агентство NASA обнародовало уточненные планы первого полета перспективной национальной «Космической пусковой системы» SLS (Space Launch System), призванной обеспечить США возможности пилотируемых полетов к Луне и Марсу, а также решение других задач по освоению космического пространства. Согласно опубликованному документу, перспективная американская сверхтяжелая ракета сможет впервые стартовать в июне 2020 г., что заметно позже, чем предполагалось ранее: когда проект SLS только начинался семь лет назад, первый испытательный запуск планировался на 2017 г. Предполагается, что в первой миссии система выведет на окололунную орбиту космический корабль Orion (пока еще без астронавтов на борту). А еще два года спустя, летом 2022-го, SLS должна обеспечить уже пилотируемый облет естественного спутника Земли. Что же будет представлять из себя перспективная американская ракета-носитель, благодаря которой США должны вернуть себе компетенции собственных пилотируемых космических запусков?

6 февраля 2018 г. в 15.45 по местному времени окрестности площадки LC‑39A стартового комплекса Космического центра им. Кеннеди во Флориде – того самого, с которой в июле 1969 г. первые земляне отправились на Луну, – содрогнулись от грохота: 27 мощных двигателей, развивая суммарную тягу свыше 2300 тс, подняли из клубов дыма новую ракету Илона Маска – Falcon Heavy. Благодаря организованной онлайн-трансляции в интернете за стартом, а затем за уникальной синхронной посадкой на землю возвращаемых многоразовых боковых блоков первой ступени ракеты наблюдали миллионы людей по всему миру. Маск в очередной раз подтвердил, что частной американской компании под силу решение сложнейших технических задач, и сделал очередной важный шаг к еще более амбициозным целям, среди которых возобновление в США пилотируемых космических полетов, а в перспективе – и первые миссии к Луне и Марсу с человеком на борту. Для реализации этих проектов нужен новый тяжелый носитель – и вот теперь он у него есть. Этого момента основатель и главный конструктор компании SpaceX ждал долгих 14 лет…

Начались испытания самого большого самолета в мире

18 декабря 2017 г. на аэродроме американского аэрокосмического испытательного центра Мохаве в Калифорнии начались испытания самого крупного (по размаху крыла) из когда-либо построенных в мире летательных аппаратов – самолета-носителя Stratolaunch Model 351 Roc («Птица Рух»), предназначенного для воздушного запуска на космическую орбиту различных полезных нагрузок. Видеоролик состоявшейся в этот день первой рулежки уникального аппарата по взлетно-посадочной полосе опубликовал соучредитель и глава реализующей проект корпорации Stratolaunch Systems Пол Аллен (в прошлом – один из двух основателей знаменитой компании Microsoft). Размах крыла огромного двухфюзеляжного шестидвигательного самолета-носителя превышает 117 м, максимальная взлетная масса достигнет 590 т, а масса полезной нагрузки – 250 т. По мнению разработчиков, начавшиеся в Мохаве испытания стали очередным важным шагом на пути к первому космическому запуску по программе Stratolaunch, который предполагается осуществить уже в 2019 г.