2 августа 2020 г. в 18.48 всемирного времени UTC (14.48 на восточном побережье США)  космический корабль Crew Dragon фирмы SpaceX, названный своим экипажем Endeavour, успешно приводнился в акватории Мексиканского залива в 70 км к югу от Пенсаколы, штат Флорида, завершив двухмесячную пилотируемую миссию Demo-2 (DM-2), начатую 30 мая это года и ставшую первым за девять лет после прекращения эксплуатации Space Shuttle космическим полетом американских астронавтов на американском корабле с американской территории.

30 мая 2020 г. в 19.22 по всемирному координированному времени (UTC), когда в Москве было 22.22, а на восточном побережье США – 15.22, со стартового комплекса LC-39A принадлежащего NASA Космического центра им. Кеннеди на мысе Канаверал во Флориде американская компания SpaceX осуществила пуск ракеты-носителя Falcon 9FT с пилотируемым космическим кораблем Crew Dragon (демонстрационная миссия Demo-2, или DM-2), на борту которого находился экипаж в составе двух астронавтов NASA – Дугласа Хёрли и Роберта Бенкена. На следующий день Crew Dragon успешно пристыковался к Международной космической станции, и Хёрли с Бенкеном перешли на борт МКС, присоединившись  к членам 63-й долговременной экспедиции –  американцу Кристоферу Кэссиди (командир МКС-63) и двум россиянам – Анатолию Иванишину и Ивану Вагнеру (бортинженеры МКС-63). Совместный полет, как ожидается, будет продолжаться около двух месяцев, до начала августа, после чего Crew Dragon отстыкуется от МКС и должен вернуть Хёрли и Бенкена на Землю. Если всё пройдет по плану, то в сентябре состоится первый регулярный полет Crew Dragon, на котором к Международной космической станции отправятся уже четыре астронавта – три американских и один японский.

28 сентября 2019 г. основатель, совладелец и главный конструктор компании SpaceX Илон Маск презентовал очередную – пятую по счету – итерацию проекта своей сверхтяжелой транспортной системы Superheavy/Starship, предназначенной, по его задумке, для пилотируемых полетов к Марсу. В отличие от предыдущих подобных мероприятий, проводившихся в сентябре 2016, 2017 и 2018 гг. (по какой-то причине Маск все презентации по своей сверхтяжелой космической системе делает раз в год в конце сентября), в этот раз легендарный миллиардер показал не только картинки. Публика – как приехавшая в техасское местечко Бока-Чика, где проходило мероприятие, так и прильнувшая к экранам мониторов – впервые лицезрела реальное «железо» – первый прототип межпланетного корабля Starship Mk1. Попробуем разобраться, что же представляет из себя очередной нетривиальный проект Илона Маска, каковы его цели и насколько реалистичны заявленные основателем SpaceX на полном серьезе, но кажущиеся фантастическими планы по колонизации с его помощью Марса.

Как в будущем охарактеризуют историки минувший космический год? Возможно, его назовут обычным, рядовым, рабочим. Но, почему-то кажется, что 2018 г. завершает определенный этап в мировой космонавтике. Появились признаки, что он венчает собой период некой неопределенности, царившей в умах и делах ученых и конструкторов. Правда, это весьма робкие намеки, не совсем внятные. Но они есть. Если так, то наступивший 2019 г. когда-нибудь смогут назвать рубежным, разделяющим современную космонавтику на два периода: «до» и «после». Однако случится это только в том случае, если произойдут события, которые однозначно продемонстрируют начало процесса активизации космической деятельности человечества, т.е. если начнется реальное «движение вперед». Не поднадоевшие уже всем разговоры о «счастливом космическом будущем человечества», а будут сделаны конкретные шаги. 

6 февраля 2018 г. в 15.45 по местному времени окрестности площадки LC‑39A стартового комплекса Космического центра им. Кеннеди во Флориде – того самого, с которой в июле 1969 г. первые земляне отправились на Луну, – содрогнулись от грохота: 27 мощных двигателей, развивая суммарную тягу свыше 2300 тс, подняли из клубов дыма новую ракету Илона Маска – Falcon Heavy. Благодаря организованной онлайн-трансляции в интернете за стартом, а затем за уникальной синхронной посадкой на землю возвращаемых многоразовых боковых блоков первой ступени ракеты наблюдали миллионы людей по всему миру. Маск в очередной раз подтвердил, что частной американской компании под силу решение сложнейших технических задач, и сделал очередной важный шаг к еще более амбициозным целям, среди которых возобновление в США пилотируемых космических полетов, а в перспективе – и первые миссии к Луне и Марсу с человеком на борту. Для реализации этих проектов нужен новый тяжелый носитель – и вот теперь он у него есть. Этого момента основатель и главный конструктор компании SpaceX ждал долгих 14 лет…

Утром 1 сентября 2016 г. в 9.07 по местному времени на стартовом комплексе SLC-40 станции ВВС США «Мыс Канаверал» во Флориде при подготовке к проведению контрольных огневых испытаний двигателей первой ступени взорвалась ракета-носитель Falcon 9FT (№F9-0029). Вместе с ней полностью уничтожен находившийся под головным обтекателем спутник связи AMOS-6: планировалось, что этот аппарат массой 5500 кг, построенный компанией Israel Aerospace Industries для израильского оператора Spacecom, 3 сентября будет выведен на геостационарную орбиту для предоставления услуг связи (в т.ч. спутникового интернета) потребителям Европы, Африки и Ближнего Востока. Очевидно, что сентябрьская авария «Фалькона» с утратой дорогостоящего коммерческого спутника приведет к заметным изменениям программы запусков первого в мире частного космического носителя. Более того, она в очередной раз заставила заказчиков, в первую очередь NASA, задуматься о доверии к этому одному из наиболее амбициозных проектов легендарного бизнесмена Илона Маска. Попробуем разобраться в произошедшем и его возможном влиянии на перспективы программы Falcon и мы.

22 декабря 2015 г. в ходе запуска низкоорбитальных спутников связи Orbcomm OG2 американской частной компании SpaceX Илона Маска удалось впервые успешно реализовать идею возвращения на Землю и мягкой посадки первой ступени ракеты-носителя Falcon 9FT для ее повторного использования. Тем самым на пути к созданию многоразовых транспортных ракетно-космических систем был сделан очередной важный шаг. Стоит заметить, что первые две попытки управляемой посадки стартовой ступени «фалькона» на специальное судно в море в январе и апреле 2015 г. завершились неудачно. Не удалось Маску закрепить декабрьский успех и в январе этого года: посадка на баржу опять окончилась разочарованием. Но глава SpaceX не теряет оптимизма и упорно продолжает развивать свою идею превращения ракетной системы Falcon 9 в многоразовую.